В Британии обнаружена новая мутация коронавируса. Нужно ли волноваться и будут ли работать вакцины?

Услышав о появлении новой генетической разновидности коронавируса (его нового штамма), я всякий раз первым делом задаю главный вопрос. И вопрос этот звучит так: «Изменилось ли в результате поведение вируса?»

В Британии обнаружена новая мутация коронавируса. Нужно ли волноваться и будут ли работать вакцины?

Мы инстинктивно побаиваемся любых сообщений о вирусе-мутанте, хотя мутации (то есть генетические изменения) любого вируса естественны и неизбежны .

В большинстве случаев в геноме вируса либо происходят какие-то отклонения, не особо влияющие на его свойства, либо вирус становится менее заразным — и тогда относительно скоро новая генетическая вариация сходит на нет.

Лишь в редких случаях новая комбинация генов, полученная в результате мутации, наделяет вирус новыми характеристиками, которые делают его более опасным.

Нет убедительных доказательств того, что новая генетическая версия коронавируса, обнаруженная на днях на юго-востоке Англии, более заразна. Как нет и свидетельств того, что новый штамм вызывает более тяжелое заболевание или что от него не защищают уже разработанные вакцины. Однако ученые все же пристально следят за его поведением, и на то есть две причины.

Первая заключается в том, что новый штамм чаще встречается в тех регионах, где регистрируют больше случаев заражения. Это недобрый знак, хотя возможных объяснений тут может быть два.

Первое: вирус мутировал таким образом, что стал распространяться быстрее. Второе: ему случайно «повезло» заразить людей, поведение которых способствовало более широкому распространению инфекции. Именно так, по всей видимости, летом широко разошелся так называемый испанский штамм: люди, заразившиеся в отпуске, возвращались домой и привозили вирус вместе с собой.

Чтобы установить, действительно ли новый штамм распространяется быстрее других, нужно провести соответствующие лабораторные опыты.

Десятки мутаций

Удивление в научном мире вызывает и то, каким образом произошла мутация вируса.

«У него огромное количество разновидностей — куда больше, чем можно было ожидать, — и некоторые мутации довольно любопытны», — говорит профессор Ник Ломан из группы британских экспертов, изучающих геном коронавируса, вызывающего COVID-19.

Две группы мутаций следует отметить особо, поскольку они имеют прямое отношение к шиповидному белку — именно эти шипы формируют «корону» вируса и позволяют ему попадать в наши клетки, играя роль своеобразной отмычки.

При мутации первого типа (N501) изменяется основная составляющая шиповидного белка — так называемый рецептор-связывающий домен. Это та часть, которая первой вступает в контакт с клеткой, и любые изменения, облегчающие вирусу проникновение внутрь, дают ему преимущество. Так что, по словам профессора Ломана, эта мутация может сыграть важную роль в дальнейшем распространении инфекции.

Вторая разновидность мутации (H69/V70) возникала уже несколько раз, независимо друг от друга — в частности, именно она привела к массовому заражению норок на фермах Дании.

Эта мутация также вызывает опасения, поскольку пациентам, зараженным этой формой вируса, хуже помогает переливание крови от выздоровевших пациентов — кажется, что донорские антитела справляются с мутировавшим вирусом не столь эффективно.

Впрочем, разобраться в происходящем можно будет также не раньше, чем в лабораториях будут проведены соответствующие анализы.

«Нам известно, что появился новый штамм, но мы пока ничего не можем сказать о том, к каким последствиям он может привести с точки зрения биологии. Так что делать какие-то далеко идущие выводы пока преждевременно», — предупреждает профессор Бирмингемского университета Алан Макнэлли.

Любые мутации в шиповидном белке ставят под угрозу эффективность вакцин, потому что именно на него учат реагировать нашу иммунную систему все уже разработанные препараты — производства Pfizer, Moderna и AstraZeneca.

Однако организм может блокировать шипы вируса с разных сторон, так что чиновники от здравоохранения убеждены, что вакцина справится и с новым штаммом.

Передавшись человеку от животных всего около года назад, с тех пор вирус изменяется в среднем по два раза в месяц. Если сравнить вирус, поражающий больных сегодня, с первой версией генома Sars-Cov-2, расшифрованной в январе в китайском Ухане, они будут отличаться примерно на 25 мутаций.

При этом коронавирус продолжает меняться, подыскивая набор мутаций, позволяющий заражать людей наиболее эффективно.

Мы уже наблюдали это прежде: появление и широкое распространение штамма G614 многие ученые считают показателем того, что эта мутация позволила вирусу распространяться более стремительно.

После того как начнется массовая вакцинация, вирусу снова придется меняться — и, возможно, он найдет способ заражать уже привитых людей.

Если ему удастся эволюционировать таким образом, скорее всего, нам придется регулярно вносить изменения в вакцину, как обновляют сейчас вакцину против гриппа.

Джеймс Галлахер,
корреспондент Би-би-си по вопросам науки